Gabriel Boissy : un des auteurs de l’idée de la flamme sous l’Arc de Triomphe ayant légué sa bibliothèque à la ville d’Aix

Cet article a été rédigé dans le cadre du travail de mémoire pour l’obtention du Master 1 en Histoire, civilisations, patrimoine, parcours « Métiers des archives et des bibliothèques. Médiation de l’histoire et humanités numériques. » à Aix-Marseille Université,1 à la bibliothèque Méjanes, bibliothèque municipale de la ville d’Aix-en-Provence. En effet, les informations sur Gabriel Boissy son extrêmement rares, quelques soient les supports, aussi la publication de sa biographie nous a semblé être importante pour la visibilité du fonds qu’il a légué à la Méjanes. Une notice sur la Wikipédia, l’encyclopédie libre, a été également rédigée.

Gabriel Boissy, écrivain, journaliste, rédacteur en chef de Comœdia,2 critique théâtral, est très peu connu du public. Pourtant, avec le sculpteur Grégoire Calvet – tous deux combattants de la Guerre Guerre – c’est lui qui a proposé d’allumer la flamme éternelle au tombeau du Soldat inconnu sous l’Arc de Triomphe.

Éducation

Gabriel Boissy est né au Lonzac (Corrèze) le 26 février 1879 dans une famille d’origine modeste.3 Il fait ses études secondaires au collège de Treignac et aux lycées de Tulle et de Vitry-le-François. Au début des années 1900 il vient à Paris où il suit les cours de la Sorbonne, du Collège de France et de l’École du Louvre.4

Passion pour le théâtre

En 1902, Gabriel Boissy rencontre Paul Mariéton, un écrivain français de langue d’oc, qui l’introduit aux Chorégies d’Orange – un festival d’opéra et de musique classique qui a lieu chaque été au théâtre antique d’Orange. Gabriel Boissy devient la cheville ouvrière du mouvement artistique et politique du refondement de théâtre et l’animateur des fêtes dramatiques d’Orange. Il aide à transformer ces fêtes locales et épisodiques en manifestations régulières et exceptionnelles.

Passionné de théâtre, il est également un organisateur, même un entrepreneur de spectacles et le défenseur du théâtre de plein air. Gabriel Boissy fonde de nombreux théâtres de la nature enracinés dans la tradition grecque. Il crée, avec l’acteur et l’auteur dramatique Albert Darmont, le Théâtre de la Nature de Champigny et, avec le Docteur Charry, ceux de Toulouse, Pamiers, Carcasonne et quelques autres.5

Carrière de journaliste

Gabriel Boissy commence sa carrière en tant que secrétaire d’Henri Monod un haut fonctionnaire bibliophile, le directeur de l’hygiène publique.6 Il débute dans la critique théâtrale en collaborant à plusieurs revues et journaux mondains. Il fait la critique dramatique à Excelsior.7 Au début de 1914 il intègre la rédaction de Comœdia, dont il devient le rédacteur en chef en 1925 et où il reste jusqu’à sa retraite. Il dirige également L’Album comique, périodique illustré de l’art théâtral qui a paru de 1907 à 1909, et il est chroniqueur au Mercure de France.8

Dans ses dernières années, Gabriel Boissy partage avec l’écrivain Louis Giniès la direction de la revue Le Feu. Cela lui permet de retrouver les survivants du groupe d’écrivains et d’artistes avec qui il a collaboré pendant de longues années.9

Grande Guerre et flamme sous l’Arc de Triomphe

Gabriel Boissy prend part à la Première Guerre mondiale en tant que caporal au 81e régiment d’infanterie.10 Il combat à Verdun11 tout en maintenant une activité de journaliste.12 Il est sérieusement blessé.13

C’est lui, alors qu’il est, tout de suite après la guerre, chef des informations à L’Intransigeant,14 qui, avec le sculpteur Grégoire Calvet, a eu l’idée de la flamme qui brûle en permanence sous l’Arc de Triomphe à la tombe du Soldat inconnu pour rappeler le sacrifice et le souvenir des soldats.

Caporal Boissy propose : « Il faudrait qu’une lumière marqua constamment ce lieu symbolique. <…> Non point une lumière électrique, sèche, fixe et froide, qui se confondrait avec le luminaire environnant… mais, suspendue à un fil invisible ou supportée par un trépied massif, une flamme dansante, une petite flamme palpitante, émergeant d’une lampe d’argile garnie de l’huile traditionnelle. »15 Cette émouvante et belle idée, inspirée des cimetières italiens, soulève l’enthousiasme général.

Le 11 novembre 1923 la Flamme du souvenir sur la tombe du Soldat inconnu est allumée par le ministre de la Guerre, André Maginot, devant plus de 300 000 personnes, pour la première fois. Depuis ce jour, la flamme est ravivée chaque soir, à 18h30. Elle ne s’est jamais éteinte depuis 96 ans.

Seconde Guerre mondiale

À la fin de la représentation de l’Œdipe-Roi au théâtre d’Orange en 1939, à la veille de la Seconde Guerre mondiale, Gabriel Boissy dit16 : « Nous allons voir des horreurs. Œdipe, lui, est plus sage que nous : il s’est crevé les yeux ! ». Il comprend tout de suite la gravité de la situation malgré les propos optimistes et légers du diplomate Jean Giraudoux chargé de combattre la propagande de Joseph Goebbels. Ayant de nombreux amis italiens, il se rend compte de la puissance de la pression hitlérienne sur Mussolini. Pourtant, même s’il reste anti-allemand, il défend l’Italie et prend position contre l’Angleterre car il ne veut pas faire la guerre à l’Italie.17

Œuvres

Les œuvres principales de Gabriel Boissy sont les suivantes :

  • La dramaturgie d’Orange (Grasset, 1907) ;
  • Pensées choisies des rois de France (Grasset, 1920) ;
  • Stances du mortel sourire : Psalmodies pour rêver (Flammarion, 1930) ;
  • Le secret de Mistral : essai sur les bases celtiques et méditerranéennes d’une esthétique française (Éditions du Siècle, 1932) ;
  • L’art de gouverner selon les rois de France, tiré de leurs oeuvres, lettres, mémoires, écrits divers, et précédé d’une. Introduction à la sagesse de France (Grasset, 1935) ;
  • Prophéties pour la France (Sorlot, 1940) ;
  • Les deux amours d’Agnès Sorel : chronique des dames du XVe siècle (Éditions de la Couronne, 1947).

En plus de cela il a écrit un millier d’articles de journaux.18

Une partie de ses œuvres est consacrée à l’histoire. Pensées choisies des rois de France publié en 1920 est un volume mémorial, une anthologie importante pour les historiens. Dans son livre L’Art de gouverner selon les rois de France paru en 1934 Gabriel Boissy fait la réflexion sur toutes sortes de déformations politiques et historiques qui ont eu lieu en France et conclue en disant que les monarques français étaient étaient tous fidèles à la continuité de leur mission de constituer et maintenir leur pays.19 Son livre Prophéties pour la France publié en 1940 a aussi une orientation historique et politique. Stances du mortel sourire, paru en 1930, est un livre de poésie. Ce volume ne fait que cinquante pages, mais pour atteindre un style parfait, une facture impeccable, Gabriel Boissy y a travaillé pendant vingt ans.20 Il a choisi des mots simples mais chargés de sens et de pouvoir évocateur. Malheureusement, ses œuvres n’ont jamais connu les gros tirages.

Il a aussi été traducteur. Il a traduit Jules César de Shakespeare pour les arènes de Lutèce (1937), Œdipe-Roi de Sophocle pour le théâtre d’Orange (1941), Les Troyennes de Sénèque pour le palais de Chaillot (1942).21

Gabriel Boissy a également fait une adaptation libre en cinq actes de La tragique histoire du docteur Faust de Marlowe pour la radio ainsi qu’une adaptation de Clavigo, une pièce de théâtre écrite par Goethe.22

Personnalité

Gabriel Boissy a été nommé officier de la Légion d’Honneur.23 Les journaux24 rapportent qu’il était admiré par ses amis et ses collaborateurs pour son intelligence, son patriotisme, son enthousiasme et son « âme du [sic] poète » comme l’a dit le journaliste Max Frantel. Henry Ruffin l’a appelé « prince de l’humanisme » dans Le Journal de Genève. Gabriel Boissy était un vrai passionné de théâtre et de philosophie politique. Ces sujets pouvaient le conduire à s’enflammer.25

En tant que rédacteur en chef de Comœdia, il savait bien distribuer le travail et tirer de chacun un maximum en lui faisant confiance et en stimulant ses idées d’articles.26

En 1934, il a eu un grave accident de voiture à Sion. Son compagnon Pierre Plessis et lui, étaient tous les deux gravement blessés, mais Gabriel Boissy a insisté pour que les médecins s’occupent d’abord de son ami.27

Quand Gabriel Boissy est tombé gravement malade, Aga Khan28 lui a envoyé son médecin. Gabriel Boissy a été touché par ce geste et l’a remercié, mais Aga Khan a dit qu’il ne faisait que rendre le savoir et le plaisir qu’il avait trouvé dans ses livres.29

L’esprit méditerranéen a marqué sa vie et son œuvre. Gabriel Boissy adorait la Méditerranée pour sa beauté et son climat tempéré qui a favorisé la naissance de la civilisation. Il était un grand passionné de la Grèce – il a même manifesté le désir que son cœur y soit transporté après sa mort, placé dans une urne en marbre de Pentélique30 – et pouvait lire les grands auteurs grecs dans le texte.31 En ses jeunes années, en rentrant à Paris par l’omnibus, Gabriel Boissy grimpait à l’impériale et se mettait à rugir les passages d’Œdipe-Roi de Sophocle. Il le faisait avec tant d’expression que le cocher arrêtait l’omnibus en croyant qu’il s’était passé quelque chose de grave et tout le monde sur la route croyait qu’il y avait un accident.32

Donation de sa bibliothèque à la ville d’Aix

Au cours de sa vie Gabriel Boissy a réuni une riche et remarquable bibliothèque : 16 000 volumes, essentiellement du XXe siècle, dont les sujets principaux sont le théâtre et la littérature, mais aussi histoire, philosophie, art et musique ; de nombreux romans contemporains français et étrangers dont la plupart des volumes sont des premières éditions dédicacés par les auteurs ; quelques manuscrits et incunables ainsi que des livres rares et précieux, par exemple, la première édition des Œuvres de Maistre Alain Chartier (1617) ou l’édition originale de De l’esprit d’Helvétius avec les arrêts de la Cour de parlement portant condamnation de l’ouvrage (1758) ; collections de journaux et de revues ; correspondance personnelle avec les principales personnalités de l’entre-deux-guerres et des dossiers d’articles, brochures, coupures de journaux, photographies, etc.33

En 1949, la valeur de cette bibliothèque a été estimée à 4 950 000 francs.34 Bruno Durand, conservateur de la Méjanes, dans un rapport avec l’inventaire sommaire de la bibliothèque de Gabriel Boissy, l’appelle une œuvre d’art et le chef d’œuvre d’une vie de travailleur.35

En 1948, avec sa femme, Marie Rosine Charlotte Boissier (le couple s’est marié en 1915),36 ils ont décidé de donner cette bibliothèque à la ville d’Aix-en-Provence où Gabriel Boissy comptait s’installer pour y finir ses jours, un projet qu’il n’a pas pu réaliser.37 La ville d’Aix-en-Provence était d’accord de loger le Gabriel Boissy et sa femme dans le pavillon Blachet du parc Jourdan en échange du legs de son importante bibliothèque et de sa précieuse correspondance.

Actuellement le fonds Gabriel Boissy fait partie des collections patrimoniales de la bibliothèque Méjanes, la bibliothèque municipale de la ville d’Aix-en-Provence.

Mort et sépulture

Gabriel Boissy meurt le 23 septembre 1949 à Biot (Alpes-Maritimes) où il s’est retiré dans sa villa qu’il avait nommé « Les Cyprès » avant le déménagement à Aix-en-Provence. Il est inhumé au cimetière de Souvignargues dans le Gard, le village natal de son épouse.

Son tombeau est resté longtemps ignoré. En 2011, lors de la commémoration de l’armistice, sa tombe a été découverte en état d’abandon. Elle a été rénovée et inaugurée le 11 novembre 2012. Depuis ce jour, chaque année une cérémonie avec dépôt de gerbe sur la tombe a lieu le 11 novembre. Elle est organisée par la municipalité de Souvignargues et rassemble outre la population du village, les anciens combattants, le Souvenir français38 et l’Association des gueules cassées.3940

Elena Kruchinina

Remerciements

Je remercie Monsieur Philippe Ferrand, le responsable de la section du patrimoine à la bibliothèque Méjanes, Madame Véronique Ginouvès, la responsable de la phonothèque de la MMSH, et Capitaine Jean-Marie Viardot, le délégué général pour le Gard de l’association le Souvenir Français, pour leur aide dans la réalisation de cet article.

Crédits photographiques
  • Portrait de Gabriel Boissy : photo issue du Fonds Bibliothèque Méjanes, Aix-en-Provence, droits réservés
  • Gabriel Boissy à côté de la tombe du Soldat inconnu : photo issue du Fonds Bibliothèque Méjanes, Aix-en-Provence, droits réservés
  • Buste de bronze de Gabriel Boissy par le sculpteur Joachim Costa (1927) : photo prise par Elena Kruchinina (CC BY)
  • Correspondance de Gabriel Boissy qui est aussi l’image à la une : photo prise par Elena Kruchinina (CC BY)
  • Tombe de Gabriel Boissy : http://le-souvenir-francais.fr/la-lettre/tombe-de-gabriel-boissy/, photo prise par le Souvenir français de Nîmes (CC BY)

Note générale sur les sources

Il est important d’insister sur le fait que la recherche des sources sur ce sujet pose problème. Au début il n’y avait pratiquement rien sur Internet, même pas de notice sur la Wikipédia que j’ai dû créer moi-même : https://fr.wikipedia.org/wiki/Gabriel_Boissy. Le seul livre sur Gabriel Boissy41 ne peut être trouvée qu’à la BnF. À part cela, il n’existe que trois dictionnaires biographiques qui contiennent des articles secs de un à deux paragraphes.

En fait, pour rédiger cet article sur Gabriel Boissy, en plus des dictionnaires biographiques, nous avons dû nous servir d’une douzaine de nécrologues coupées des journaux et de l’acte de donation de sa bibliothèque à la ville d’Aix. Tous ces documents sont issus du fonds Gabriel Boissy de la bibliothèque Méjanes. On peut remarquer que dans ma liste des sources les informations de base sur tel ou tel document sont des fois incomplètes (par exemple, le nom d’auteur ou de journal est absent). Cela s’explique par le fait que ce sont des coupures de presse. En toute probabilité, cette collection de coupures de presse a été rassemblée par Marie Rosine Charlotte Boissier, la femme de Gabriel Boissy.

Cette situation est la raison principale pour la publication de cet article. Pour assurer la visibilité du fonds Gabriel Boissy de la Méjanes, il est important d’assurer tout d’abord la visibilité du donateur lui-même. La mise des informations biographiques sur Internet où elles sont facilement trouvables par les lecteurs, nous semble donc être une idée de valorisation pertinente et efficace.

  1. Voir l’article Devenir archiviste et bibliothécaire, spécialité Médiation de l’histoire et humanités numériques pour plus d’informations. []
  2. Comœdia est un journal culturel de presse écrite français qui a paru de 1907 à 1944. []
  3. CORVIN Michel, Dictionnaire encyclopédique du théâtre à travers le monde, Paris, Bordas, 2008. []
  4. IMBERT Nath, Dictionnaire national des contemporains, Paris, Lajeunesse, 1936, p. 89. []
  5. Id., Ibid. []
  6. CORVIN Michel, Dictionnaire encyclopédique du théâtre à travers le monde, Paris, Bordas, 2008. []
  7. Excelsior est un quotidien illustré français qui a paru de 1910 à 1940. []
  8. « Mort de Gabriel Boissy » in Le Figaro, 26 septembre 1949. []
  9. « Aix en deuil : La mort de Gabriel Boissy », 27 septembre 1949. []
  10. https://data.bnf.fr/fr/13002142/gabriel_boissy/ [consulté le 6 août 2019] []
  11. Voir les articles Verdun, le cinéma et l’histoire : les enjeux de la transmission de l’histoire par le cinéma et Le film historique : un outil de vulgarisation fiable ? pour plus d’informations sur la bataille de Verdun en tant qu’objet de films et l’article Visual Studies et Méditerranée – regarder/archiver la guerre : 8 octobre 2018 sur les archives de guerre. []
  12. CORVIN Michel, Dictionnaire encyclopédique du théâtre à travers le monde, Paris, Bordas, 2008. []
  13. TREICH Léon, « Gabriel Boissy » in Le soir Bruxelles, 29 septembre 1949. []
  14. L’Intransigeant est un quotidien français, qui a paru de 1880 à 1948. []
  15. CALBAT Claude, « Gabriel Boissy qui lança l’idée de la Flamme sous l’Arc de Triomphe vient de mourir », octobre 1949, p. 1-2. []
  16. RANSAN André, « La mort du poète : avec Gabriel Boissy l’esprit méditerranéen a perdu l’un de ses chantres les plus éminents », 28 septembre 1949. []
  17. TREICH Léon, « Gabriel Boissy » in Le soir Bruxelles, 29 septembre 1949. []
  18. AMAT Roman d’, PRÉVOST M., Dictionnaire de biographie française, Tome 6, Paris, Librairie Letouzey et Ané, 1954. []
  19. HUGAULT Henry, « Gabriel Boissy », 5 octobre 1949. []
  20. RANSAN André, « La mort du poète : avec Gabriel Boissy l’esprit méditerranéen a perdu l’un de ses chantres les plus éminents », 28 septembre 1949. []
  21. FRANTEL Max, « Gabriel Boissy », 15 octobre 1849. []
  22. Id., Ibid. []
  23. Acte notarial du don de la bibliothèque de Gabriel Boissy à la ville d’Aix-en-Provence. []
  24. L’article est basé sur les coupures de presse issues du fonds Gabriel Boissy de la Méjanes. []
  25. DURAND Bruno, « Hommage à Gabriel Boissy » in Aix-en-Provence, 1949. []
  26. HUGAULT Henry, « Gabriel Boissy », 5 octobre 1949. []
  27. RUFFIN Henry, « Gabriel Boissy, prince de l’humanisme » in Journal de Genève, 8 octobre 1949. []
  28. Le sultan Mohammed Chah, Aga Khan III (1877-1957), était le 48e imam des ismaéliens nizârites (une mouvance chiite). []
  29. RANSAN André, « La mort du poète : avec Gabriel Boissy l’esprit méditerranéen a perdu l’un de ses chantres les plus éminents », 28 septembre 1949. []
  30. Le Pentélique est une montagne grecque située en Attique, haute de 1 109 mètres, couverte de forêts et célèbre dans l’Antiquité pour son marbre. []
  31. RANSAN André, « La mort du poète : avec Gabriel Boissy l’esprit méditerranéen a perdu l’un de ses chantres les plus éminents », 28 septembre 1949. []
  32. TREICH Léon, « Gabriel Boissy » in Le soir Bruxelles, 29 septembre 1949. []
  33. PIERREIN Louis, « La Bibliothèque de Gabriel Boissy » in Arts et livres de Provence, 1953, #22, p. 75-76. []
  34. Copie certifiée de l’acte notarial de la donation de la bibliothèque de Gabriel Boissy à la commune d’Aix-en-Provence du 6 juillet 1949. []
  35. Copie du rapport de Bruno Durand, conservateur de la Méjanes, au sujet de la bibliothèque de Gabriel Boissy, et l’inventaire sommaire des dessins et estampes compris dans sa donation, annexés à l’acte notarial de la donation de la bibliothèque de Gabriel Boissy à la commune d’Aix-en-Provence du 6 juillet 1949. []
  36. Acte notarial du don de la bibliothèque de Gabriel Boissy à la ville d’Aix-en-Provence. []
  37. MORIEL Max, « Un exemple » in L’espoir de Nice, septembre 1949. []
  38. Le Souvenir français est une association créée en 1887 qui garde le souvenir des soldats morts pour la France par l’entretien de tombes et de monuments commémoratifs. []
  39. L’Union des blessés de la face et de la tête ou « Les Gueules cassées » est une association créée en 1921 pour venir en aide aux survivants de la Grande Guerre ayant subi une ou plusieurs blessures au combat et affectés par des séquelles physiques graves, notamment au niveau du visage. []
  40. http://le-souvenir-francais.fr/la-lettre/tombe-de-gabriel-boissy/ [consulté le 6 août 2019] ; https://www.midilibre.fr/2012/02/18/cet-oublie-qui-imagina-la-flamme-du-soldat-inconnu-une-rue-boissy-peut-etre-une-ecole,459671.php [consulté le 6 août 2019]; http://www.objectifgard.com/2013/12/18/le-chiffre-du-jour-90-ans-que-brule-la-flamme-sacree-la-flamme-du-souvenir/ [consulté le 6 août 2019] []
  41. ROVÉRA Jean de, Gabriel Boissy, poète et historien, S.I., 1935. []

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